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[칼럼]사구아로국립공원....수많은 선인장들의 ‘압도적 위엄’

월간 리치 | 2013.05.13

사구아로국립공원(Saguaro National Park 1994년)은 멕시코 북서쪽, 아리조나 남서쪽, 캘리포니아 남동쪽을 포괄하는 약 12만 스퀘어 마일의 광활한 분지이자 높지 않은 구릉지대인 소노란 데저트(Sonoran Desert)위에 자리하고 있다.
공원은 애리조나 남쪽 도시 투산(Tucson)을 중심으로 서쪽의 약 2만4000 에이커의 투산 마운틴 지역(Tucson Mountain District)과 동쪽 약 30마일(약 48km) 떨어진 곳에 약 6만7000 에이커의 린콘 마운틴 지역(Rincon Mountain District)과 합해서 총 9만1445 에이커 규모로 두 섹션으로 나눠져 있으며 1994년 국립공원으로 지정됐다.

사람 흔적 없는 선인장 지대

사구아로국립공원은 주변 산맥들의 높이가 해발 약 9400피트(약 3100m) 이상이고 분지 자체도 약 7000피트(약 2300m)나 되는 고산지대이며 소노란 데저트의 극심한 온도와 1년 내내 가뭄, 잦은 번개, 사이렌과 같은 바람소리, 닥치는 대로 잡아먹는 육식동물들로 인해 사람들의 접근을 막다보니 오히려 사구아로 선인장 지대를 보호하게 만들었다.
대부분의 지역은 도보로 들어가거나 말을 타고 들어가기 전에는 접근하기가 용이치 못하다. 이곳에는 선인장 숲 외에도 원시 그대로의 오크 나무와 소나무 숲이 간간히 어우러져 있다.
선인장들은 연간 수십만 개의 씨앗들을 양산해 내고 있지만 실제 싹을 트는 경우는 매우 드물다. 하지만 일단 살아나게 되면 200년 이상의 생명을 유지하며 키가 약 50피트(약 15m)이상까지 자라며 무게는 약 1만6000파운드(약 7200kg)이나 된다.
대개 선인장들은 비바람 칠 때면 얕고 넓게 퍼진 뿌리로 한 번에 물을 200갤론(약 800리터)을 흡수해 1년을 버틴다. 물이 선인장 전체 무게의 75~95%를 차지한다. 특히 사구아로는 부엉이와 딱따구리 같은 새들의 아파트나 콘도와 같이 이용되어 부리로 쪼아 파내어 집을 만들어 살기도 한다.
사구아로국립공원은 10월부터 4월까지 평균온도가 화씨 60~70도(섭씨 15.5~21도)이고 밤이 되면 영하로 떨어지기도 한다. 5월부터 9월까지는 평균 화씨 100도(섭씨 37.7도)이다. 7월부터 9월 중에는 짧고도 맹렬한 천둥번개가 나타나며 연간 강수량은 평균 12인치(약 300m)를 밑돈다.
공원의 중심이 사구아로 선인장이지만 겨울이 지나 봄이 오면 온갖 야생 꽃들이 만발해 숨 막히는 경치를 제공한다. 멕시칸 포피(Mexican poppy)라 불리는 밝은 금빛의 꽃을 필두로 붉고 푸른색에 라일락 색과 노란 빛깔의 야생화가 들판에 수를 놓는다. 사구아로는 늦은 4월에서 6월까지 꽃이 핀다.
사구아로국립공원은 두 군데로 나눠져 있는데 사구아로 웨스트(Saguaro West)와 사구아로 이스트(Saguaro East)이다.
첫 번째로 사구아로 웨스트는 이스트 보다 더 덥고 메마르고 식물들이 자라기 힘든 지역으로 소노란 데저트의 낮은 지대의 생태계를 보여준다.
공원은 투산 마운틴 카운티 파크(Tucson Mountain County Park)를 통과해야 들어갈 수 있는데 진입하기 전 아리조나-소노라 데저트 뮤지엄(Arizona-Sonora Desert Museum)에 꼭 들려서 소노라 사막에 살고 있는 동식물을 전시 해놓은 것을 살펴볼 수 있다.
 
수많은 동식물들의 서식처

드디어 공원에 진입하면 레드 힐 비지터 센터(Red Hills Visitor Center)가 나오고 이곳에는 전체적인 전망을 잘 볼 수 있는 곳이 있으며 독특한 슬라이드쇼를 보면서 사막에 사는 생물들을 공부함으로써 길가다 마주칠 것들에 대한 사전 이해가 가능하다.
더욱 깊숙이 들어가 보고자 한다면 약 9마일(약 14.4km) 길이의 바하다 루프 드라이브(Bajada Loop Drive)를 통과하면서 거대한 사구아로를 비롯해서 다른 선인장들과 동식물을 가까이서 관찰할 수 있다.
두 번째로 사구아로 이스트는 웨스트에 비해 좀 더 높은 지대에 위치하여 더 시원하고 약간 습기가 있는 하이 데저트(High Desert) 환경을 가지고 있다. 무엇보다 먼저 린콘 마운틴 비지터 센터(Rincon Mountain Visitor Center)에 들려서 오지 안으로 하이킹을 할 계획을 세운다든가 트레일 가이드와 지도를 얻을 수 있다.
시간이 없다면 약 8마일(약 12.8km)의 캑터스 포리스트 드라이브(Cactus Forest Drive)를 돌아보면 좋겠다. 150년 이상된 수많은 사구아로를 마주치게 된다.
사람들은 사막은 대개 메마르고 생물이 살지 못할 곳으로 막연히 생각한다. 하지만 이곳에도 봄이 되면 꽃이 피고 수많은 동식물들이 터전으로 삼으며 살고 있다. 석양이 드리워질 때 선인장 사이로 비추어지는 햇빛은 너무나 아름다워 가끔 결혼 앨범에 실을 사진을 담기위해 오는 커플들을 도중에 만나기도 한다.
사구아로는 초기 정착자들에게도 소중한 것이었다. 그들은 이 선인장의 꽃으로부터 꿀을 얻기도 하고 선인장의 가시를 제거하여 음식으로 먹기도 했으며 물 없이 헤매다 선인장을 잘라 갈증을 해갈하기도 했다고 한다. 
사구아로국립공원은 북미 대륙에서 가장 덥고 메마른 지역이지만 많은 다양한 동식물들이 적응하고 살아남아 있어 흥미롭고도 특별한 생태계를 관찰할 수 있는 곳이다. 황량하다고 버려진 땅 같지만 사람들에게 새로운 도전과 희망을 주기도 하는 곳이다.
이 같은 독특한 세계로 많이들 보러 오라고 마치 손짓하는 듯 사람들을 초대하고 있는 곳, 사구아로국립공원이다. 

 


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